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Il y a dans cette auberge quelconque au prime abord, un trésor des plus convoité, un "personnage" des plus pittoresques, beau comme une attraction de foire, étrange comme un poème ésotérique. La Bougonne, car c'est d'elle que nous parlons, siège immuable et immobile, dans un coin de la salle commune. L'aubergiste l'a achetée une bouchée de pain à un colporteur de passage, qui l'avait eu on ne sait où et l'avait chargée sur sa charrette avec grand peine.

Le cérémonial à adopter devant cette grande caisse métallique est des plus simples : il suffit de glisser une pièce par la fente pratiquée à hauteur d'homme dans la tôle rouge peinte de signes blancs incompréhensibles, puis il faut tirer sur le bras unique de la chose, levier qui lui a valu son deuxième surnom: "Le Bandit Manchot". Ensuite c'est à elle de décider comment elle vous rétribue. La plupart du temps, elle vous gratifie d'une bouteille de verre torturé, pleine d'un liquide brunâtre étrangement pétillant. Mais parfois, elle s'emballe, vous recrache une dizaine de pièces ou d'objets hétéroclites. Il arrive même qu'on la vexe, alors elle bombarde la salle de canettes, visant les clients de l'auberge avec une précision diabolique et ne se calmant que quand la salle est vide.

 

Le patron s'est, lui, pris d'affection pour cette chose et il lui parle comme à un ami. Plus d'une fois des curieux ont tenté de lui ouvrir le ventre, pour voir et essayer de comprendre, mais ils ont été brutalement reconduits. Le patron clame que jusqu'à sa mort, personne ne touchera à sa "machine", non, elle restera là, tranquille, à marmonner dans son coin comme d'autres bourdonnent...

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